南非艺术家 Esther Mahlangu 从 10 岁开始画画,当时他压根就没想过,有一天他会成为南非的文化大使,带着他独特、充满南非传统的艺术作品和企业家精神,在一些全世界最重要的博物馆中展出。现年 82 岁的他,这一路走来,取得了不少他从没想过的成就,包括成为第一位创作 BMW 艺术车的女性,获得了荣誉学位,在自家后院成立非官方的艺术学校等等。
流存在血液中绘画使命,南非 Ndebele 传统绘画艺术与
Esther Mahlangu 的艺术之旅,是从他依照南非少数族群 Ndebele 在房屋上创作的传统开始。这项传统可以追溯到 19 世纪,1883 年秋天 Ndebele 族在与英国对抗的 Boer 战争落败,他们将战争所带来的创伤与磨难,透过符号表达出来,幸而在英国人眼中,这些符号只是沟通的工具,而允许他们持续创作,于是 Ndebele 族的女性便持续在房屋外上,画下这些只有 Ndebele 族了解的密码。
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Mahlangu 回忆道:「我的绘画是由我的祖母和母亲所教导,当他们外出休息时,我会持续在房屋上作画,通常他们回来看到时,都会要我不要再画了,于是我跑到房屋后继续画画,慢慢的,我的画变得越来越好,然后有一天,他们要我回到房屋前画画,我就知道我成功了。」
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Mahlangu 在绘画中传达的讯息,包括了个人祈祷、自我认同、价值、情感和婚姻。现在我们看到这些带着鲜豔色彩、由大胆的黑色线条勾勒出来的图案,都是 Mahlangu 从传统工艺转化而成的艺术作品,Mahlangu 不希望 Ndebele 文化消失,能够持续传承下去,而这也成了 Mahlangu 创作的目的:让下一代知道 Ndebele 族是从何而来。
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1991 年 ( 也就是曼德拉坐了 27 年苦牢后被释放出来的那一年 ),Mahlangu 成为继 Andy Warhol、David Hockney 和 Frank Stella 后,被 BMW 相中创作艺术车的艺术家,BMW 525i 成为第一款南非艺术车,车上画的 Ndebele 族传统基本图案,全都是 Mahlangu 从壁画转到画布上,然后在一周内再转到车上的经典杰作。
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也因为评价不错,2016 年 BMW 再次邀请 Mahlangu 重新定义 BMW7 系列车款,这次的创作範围还包括车子的内装,等于是整台车从里到外,都散发着浓浓的 Ndebele 风格。而且 Mahlangu 与 BMW 的合作关係不只于此,BMW 南非还帮助 Mahlangu 提升他在自家后院所建立的工作室兼艺术学校,这个工作室是由 Mahlangu 自行筹资成立,如果没有在外进行巡展,Mahlangu 会在这里指导年轻艺术家,用自己的指头或是鸡羽毛,混合颜料,画出一条条直线,重现 Ndebele 传统艺术。

BMW and south african artist esther mahlangu catapult ndebele art to the world from designboom on Vimeo.

对 Mahlangu 来说,绘画就存在于他的血液中,为了传承 Ndebele 传统艺术的使命,他会持续在全球旅行,让更多人认识他的作品。